南极中山站天文观测取得首个重要成果

作者:记者赵建东  来源:中国海洋报   发布时间:2017-12-18 12:00:39   [打印本页] [关闭窗口]

  我国科学家利用南极中山站的地理优势,通过南极亮星巡天望远镜巡天观测太阳系外行星,在测光观测比邻星时,探测到疑似为类地行星比邻星b掩星信号,置信度达到98.8%,并率先发布了初步观测证据。12月13日,这一成果在国际权威期刊《天文学报》上发表。这也是中山站自2016年首次开展天文观测以来获得的第一个重要研究成果。

  据中国极地研究中心副研究员姜鹏介绍,2016年8月,《自然》杂志报道了英国天文学家通过观测恒星比邻星的视向速度变化,发现其拥有一颗类似地球的行星,命名为比邻星b。该行星公转轨道周期约为11天,其表面温度接近液态水存在的温度,非常可能具备孕育生命的最基本条件,引起了科学家和公众的注意。

  比邻星是目前已知的离地球最近的、位于半人马座的一套三恒星系统中质量最小的一颗。是科幻小说《三体》中描述的三体世界的真实版。英国天文学家所做的视向速度观测,仅能确定类地行星比邻星b的最小质量。而要确定该行星的真正质量和半径,需探测行星的掩星现象,通过测量轨道倾角和光变强度来计算。这是天文学家更希望见到的。

  姜鹏说,掩星是一个天体在另一个天体与观测者之间通过而产生的遮蔽现象,类似日食。由于比邻星在南天纬度很高的天区,8月份,只能在南极才能观测到比邻星。得知英国天文学家的发现后,2016年8月,正在中国南极中山站参加科考的姜鹏,利用中山站的地理优势,率先开展了对比邻星的后续测光观测,希望探测到比邻星b的掩星现象。

  经过连续20天观测,姜鹏获得了10个夜晚的高精度测光数据。回国后,姜鹏所在的中国极地研究中心系外行星研究团队与南京大学团队从2017年2月起,持续对获取数据细致分析了1个月,发现一个疑似的掩星信号,置信度达到98.8%。这是比邻星b发现后的第一个后续观测研究成果,也是我国在南极中山站开展天文观测以来获得的重要进展。

  国际权威期刊《天文学报》审稿人看到论文后说:“特别高兴看到作者们能在南极对比邻星进行高精度测光,开展比邻星b的掩星现象搜寻”。

  姜鹏介绍,天文学家估计,在可预期的将来,人类技术有可能到达比邻星b行星,这是科学家迫切想详细了解它的原因。如果这颗行星确有生命居住的条件,必将深入推动相关研究进程。